Les enfants ramoneurs en France – Un terrible chapitre de l’histoire

Les enfants ramoneurs en France  – Un terrible chapitre de l’histoire

Des enfants comme ramoneurs

De jeunes garçons travaillaient comme ramoneurs dans des conditions difficiles, sans être payés par leur maître ramoneur.
Saviez-vous qu’il y a un chapitre terrible dans l’histoire des ramoneurs ? Les enfants ont été largement utilisés comme ramoneurs humains en France pendant environ 200 ans, et la vie de ces petits qui étaient obligés de grimper dans les cheminées était un véritable cauchemar.
L’utilisation de jeunes enfants comme ramoneurs a commencé après le grand incendie de Londres, qui a eu lieu du 2 au 5 septembre 1666. La ville médiévale de Londres a été vidée de sa substance dans l’incendie et, par la suite, de nouvelles règles de construction visant à rendre la ville plus sûre ont été mises en place. Les foyers devaient être construits d’une certaine manière, avec des cheminées plus étroites ; et il devenait plus important de s’assurer que les cheminées ne soient pas obstruées après un usage libéral.

C’est alors que l’utilisation choquante et les abus d’enfants comme ramoneurs se sont répandus.

Traditionnellement, un jeune garçon était acheté à ses parents pauvres par un maître ramoneur, qui le faisait passer pour un “apprenti” ; mais en réalité, l’enfant devenait essentiellement un esclave qui n’avait pas la possibilité de progresser dans la vie. Les enfants qui travaillaient comme balayeurs vivaient rarement au-delà de l’âge moyen.
Les enfants ramoneurs devaient ramper dans des cheminées qui ne faisaient qu’environ 18 pouces de large. Parfois, leurs maîtres sans cœur allumaient des feux pour inciter les ramoneurs à grimper plus vite.
Cheminée

Seuls les jeunes enfants pouvaient passer par les espaces étroits à l’intérieur des cheminées.

On disait que l’âge idéal pour qu’un ramoneur commence à travailler était de 6 ans, mais il arrivait parfois qu’on les utilise à partir de 4 ans. L’enfant se faufilait dans la cheminée en utilisant son dos, ses coudes et ses genoux. Il se servait d’une brosse au-dessus de sa tête pour faire tomber la suie ; la suie tombait sur lui. Une fois que l’enfant avait atteint le sommet, il glissait vers le bas et ramassait le tas de suie pour son maître, qui le vendait. Les enfants ne recevaient aucun salaire.
Les effets de ce travail sur la santé étaient dévastateurs. Les enfants étaient souvent retardés dans leur croissance et défigurés en raison de la position non naturelle dans laquelle ils se trouvaient souvent avant que leurs os ne soient complètement développés. Leurs genoux et les articulations de leurs chevilles étaient les plus souvent touchés. Les poumons des enfants devenaient malades, et leurs paupières étaient souvent douloureuses et enflammées.
La première forme de cancer industriel enregistrée était propre aux ramoneurs. Les garçons développaient souvent un cancer de ramoneur, c’est-à-dire un cancer du scrotum qui frappait généralement les garçons à l’adolescence.

C’était un cancer douloureux et mortel.

En plus de ces risques pour la santé, les garçons se retrouvaient parfois coincés et mouraient dans les cheminées pour diverses raisons.
Ramonage des enfants
Les mauvaises conditions dans lesquelles ces jeunes balayeurs travaillaient ont causé des problèmes de santé et souvent une mort précoce.
Les garçons dormaient généralement dans une cave parmi les sacs noirs utilisés pour ramasser la suie. Certains disent qu’ils se baignaient environ une fois par semaine, et d’autres sources affirment qu’ils ne se baignaient que trois fois par an environ. Et les garçons étaient impitoyablement obligés de travailler depuis l’aube jusqu’à tard dans la nuit, n’ayant apparemment qu’un seul jour de congé par an. Leur jour de congé était le premier jour de mai, ou “Journée internationale du travail”.

Les enfants célébraient cette fête en défilant dans les rues, en dansant.

Progressivement, des mesures ont été prises pour mettre fin au traitement cruel et éhonté des ramoneurs. Un classique de la littérature intitulé “The Water-Babies, A Fairy Tale for a Land Baby”, écrit par le révérend Charles Kingsley, a été publié intégralement en 1863 et a contribué à la cause. C’est l’histoire d’un petit garçon ramoneur qui échappe à sa vie cruelle et se lance dans une aventure fantastique.
Puis, en février 1875, un ramoneur de 12 ans nommé George Brewster se retrouve coincé dans les cheminées de l’hôpital Fulbourn, où il est envoyé par William Wyer, son maître. Un mur entier a été abattu pour tenter de sauver le garçon, mais il est mort peu après le sauvetage. Wyer a été déclaré coupable d’homicide involontaire. Plus important encore, la mort de Brewster s’inscrit dans le cadre d’une campagne agressive. En septembre 1875, le Parlement adopte un projet de loi qui met fin à la pratique consistant à utiliser des enfants comme ramoneurs humains en France . George Brewster fut le dernier enfant à mourir dans une cheminée.
Malheureusement, les États-Unis d’Amérique ont continué à utiliser des enfants comme ramoneurs pendant un certain temps après avoir été mis hors la loi en France , mais c’est une autre histoire, bien que similaire.

Serge Stopyra

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